Talento veracruzano mejora producción de café

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Hace apenas tres años, México era el séptimo productor mundial de café; hoy ocupa el noveno lugar, con riesgo de seguir perdiendo posiciones. Si bien aquel no ha sido el mejor sitio que nuestro país ha ocupado en el ranking histórico de producción del grano, es útil para referenciar la caída continua que el producto mexicano registra en el contexto internacional.

México tiene larga experiencia en detentar lugares privilegiados como agroproductor, para luego perderlos sin retorno por causas diversas. El henequén, por ejemplo, fue una poderosa fuente de divisas para el país hasta mediados del siglo XX, época en la cual el desarrollo de nuevas fibras y la expansión del cultivo hacia otros países, acabó con la producción mexicana. En la misma proporción en que Brasil se posicionaba –hasta la fecha– como el principal productor, México iba quedando relegado a una producción casi nula.

En el caso del algodón, la ruta fue parecida. De ser el principal productor mundial durante décadas, en la administración de Carlos Salinas de Gortari cayó prácticamente a cero, ¿las razones? Nuevamente el desarrollo de fibras sintéticas y la expansión del cultivo hacia otros países. China aprendió de los mexicanos los secretos del cultivo del algodón, para luego desbancarlo.

El destino del café podría ser parecido. Baste mencionar que Vietnam, hoy convertido en el segundo mayor productor del grano, hace menos de 20 años ni siquiera figuraba entre los 10 primeros sitios, mientras que en México, todavía en el sexenio de José López Portillo (1976-1982), el café y las hortalizas, después del petróleo, representaban una de las principales fuentes de divisas para México.

En tres años, el país ha perdido dos lugares en el ranking de producción de café. De acuerdo con la Asociación Mexicana de la Cadena Productiva del Café, en 2011 México era superado por Brasil, Vietnam, Colombia, Indonesia, Etiopía e India (en ese orden); mientras que en 2014, según el Departamento de Agricultura de Estados Unidos, fue rebasado también por Honduras y Uganda.

En la caída del cultivo, ha sido fundamental la falta de apoyos financieros para su comercialización, situación que se acentuó en la misma medida en que México entraba al proceso liberalizador del mercado, primero con el ingreso al Acuerdo General sobre Aranceles Aduaneros y Comercio (GATT por sus siglas en inglés) y luego con el Tratado de Libre Comercio.

MONITOREO OPORTUNO

En cuanto a la producción, también enfrenta obstáculos, uno de los factores que la dificultan son las plagas, como la roya; ni autoridades de Sagarpa ni productores han ideado un mecanismo que combata eficazmente los estragos de este hongo… hasta ahora.

Algunos datos que nos ubican en el tamaño del problema de la roya refieren que, en promedio, 40 por ciento de los plantíos en México está infectado y cerca de 220 mil toneladas se pierden por esta causa al año.

En medio del uso de métodos tradicionales de combate a la plaga, surge una prometedora tecnología que previene la aparición de la roya. El nombre no dice mucho: ADtech; pero su uso promete abatir pérdidas, evitar el uso indiscriminado de fungicidas, elevar la calidad del café, alargar la vida de las plantas, ahorrar en el proceso de combate y contribuir a que México –toda proporción guardada– conserve un lugar preponderante entre los principales productores de café en el mundo.

Se trata de un dispositivo que mide 7 cm de alto por 17 de largo y 10 de ancho; es una caja blanca que, mediante un haz de luz y apoyo de reactivos, revisa el nivel de absorción que tienen las hojas de la planta analizada, para determinar si tiene roya. Si la tiene, define el grado de infección, del uno al cinco, mediante un algoritmo desarrollado para ello considerando condiciones de clima, como temperatura y humedad, así como el nivel de luz que recibe el plantío. El dispositivo genera un mapa virtual que indica al productor cuáles zonas de su plantación están infectadas, cuáles están limpias y cuáles son propensas a infectarse.

Cada muestra se analiza en un tiempo de tres a cinco minutos y para determinar la salud de una hectárea se requiere analizar 20 muestras en forma de zeta. Con el diagnóstico, se establece la cantidad y ubicación por zona del químico que debe esparcirse.

Actualmente, el único monitoreo que se hace contra la roya es a simple vista; de manera empírica el productor va golpeando las hojas y verificando si ya tienen pústulas de color naranja, que es el hongo, y las cuales se ven después del quinceavo día de existir. A diferencia de ello, ADtech es una herramienta preventiva; detecta el hongo antes de que sea visible, sin necesidad de que el productor revise hoja por hoja o deposite fungicida indistintamente en todas las plantas, y sin depender tampoco del conocimiento o pericia de quien examina las hojas.

Ya se realizaron pruebas exitosas con el prototipo de esta tecnología en cafetales de Veracruz, como Bola de Oro, Coatepec y Casandra, en Huatusco. Los jóvenes emprendedores que lo desarrollaron están actualmente en busca de financiamiento para producir los dispositivos en serie. Requieren de inicio alrededor de 3.5 millones de pesos y el tamaño de la demanda potencial lo justifica sobradamente, pues tan sólo en México hay 511 mil productores de café y poco más de 25 millones en el mundo, mismos que podrían reducir pérdidas con esta herramienta hasta en 75 por ciento al año.

INNOVACIÓN CON SELLO NACIONAL

La naciente solución proviene de Veracruz, que es el segundo estado productor y exportador de café de calidad en México, y donde 85 por ciento de los plantíos está infectado por la roya. A pesar de ello, la invención no puede atribuirse a una visión estratégica del gobierno de Javier Duarte para proteger el cultivo; más bien fue resultado de la capacidad innovadora de jóvenes emprendedores, preocupados por el daño que la roya ha hecho a los cultivos de sus padres y abuelos.

Lo que no se puede escatimar al gobierno estatal, es que fue en el seno del HUB de innovación veracruzano iLab, donde se crearon las condiciones propicias para que este grupo de jóvenes concibiera esta solución y la concretara en el dispositivo descrito.

Alan Trejo, líder del equipo creador de ADtech relata que en las primeras dos semanas de estancia en el HUB, su equipo y él concibieron la idea de una tecnología para combatir la roya, y las siguientes dos semanas y media se dedicaron a desarrollarla.

El HUB de innovación iLab es un proyecto que inició en enero de 2014, basado en tres pilares: el gobierno del estado, el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT, por sus siglas en Inglés) y un grupo de emprendedores veracruzanos encabezados por Víctor Moctezuma, creadores e impulsores de la idea.

La tarea de iLab consiste en atraer a jóvenes talentosos de todo el estado, de escasos recursos y egresados de universidades públicas en cualquier carrera; se les ofrecen cursos especializados, de negocios y tecnología para que creen soluciones sustentadas en la innovación y se vuelvan emprendedores; se les proporciona el ambiente propicio para que en un lapso de 16 semanas conciban tecnologías disruptivas, que no existan en el mercado, en las áreas de agronegocios, logística y petroquímica.

APOYOS CON VALOR AGREGADO

Los resultados han sido notables. En el año se registraron 30 patentes y 17 derechos de autor sobre software (el cual se registra como derecho de autor), cifras muy distantes al promedio anual de 8 patentes presentadas a registro en el estado, durante los últimos cuatro años.

Nunca 8 millones de pesos en becas le redituaron tanto al gobierno del estado y nunca en América el afamado MIT realizó un convenio de transferencia de conocimiento con un gobierno, como el que ahora tiene con Veracruz.

ADtech abre una posibilidad para que el sector cafetalero mexicano retome el camino ascendente, a la vez de abatir una de las plagas que mantienen latente el peligro de quiebra de los productores, sobre todo los del sector social, que representan 85 por ciento del total, ¡enhorabuena!

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